10 maneras de identificar un insecto

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Cuando te encuentras con un nuevo insecto en tu jardín, quieres saber qué es probable que haga mientras esté allí. ¿Se comerá una de tus plantas de jardín? ¿Es un buen polinizador para tus flores? ¿Pondrá huevos en el suelo o pupará en algún lugar? Por supuesto, se puede aprender mucho sobre un insecto con sólo observarlo un rato, pero no siempre es práctico. Una buena guía de campo o sitio web puede proporcionar información sobre el visitante misterioso, pero primero hay que saber de qué se trata.

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Entonces, ¿cómo identificas un insecto que nunca has visto antes? Recopila tanta información como pueda y busca pistas que le permitan clasificar el insecto en un orden taxonómico. Si tiene una cámara o un smartphone equipado con una cámara, es aconsejable tomar varias fotos del insecto con el ajuste de macro (primer plano). Entonces hágase cada una de las siguientes preguntas sobre su insecto no identificado. Es posible que no pueda responder a todas las preguntas, pero toda la información que recopile le ayudará a reducir las posibilidades. Primero, asegúrate de que es un insecto y no otro primo de los artrópodos.
01 ¿Es un bicho?                                                                                         de 10

Para asegurarte de que realmente estás mirando un bicho, hazte estas cuatro preguntas:   ¿Tiene seis patas? Todos los insectos tienen seis patas.
¿Hay tres partes diferentes del cuerpo: cabeza, pecho y abdomen? Si no, no es un insecto real.
¿Ves un par de antenas? Las antenas son una característica necesaria de los insectos.
¿Tiene un par de alas? La mayoría de los insectos, pero no todos, tienen dos pares de alas.

02 ¿El insecto es un adulto?                                                                    de 10
Los órdenes taxonómicos se basan en las formas adultas de los insectos. Por ejemplo, si tienes una oruga, no puedes usar la mayoría de las guías o llaves dicotómicas. Hay formas de identificar insectos inmaduros, pero para este artículo sólo consideraremos los insectos adultos.
03 ¿Dónde vive y cuándo está activa?                                                        de 10

Los insectos viven en ciertos tipos de zonas y hábitats climáticos. Por ejemplo, muchos insectos descomponen el material vegetal y suelen encontrarse en el suelo, en la hojarasca o en los troncos de los árboles en descomposición. En las zonas tropicales del mundo, hay muchas especies únicas de mariposas y polillas que no se encuentran en una zona templada. Toma nota de dónde encontraste u observaste el insecto.

¿El insecto prefiere ciertas plantas? Algunos insectos tienen relaciones importantes con ciertas plantas, por lo que las plantas de la zona también pueden ser una indicación de ese tipo de planta. Un barrenador de la madera a menudo se llama como el árbol en el que habita, y si conoces el nombre del árbol, el insecto puede identificarte rápidamente.

¿Cuándo es el insecto más energético? Como otros animales, los insectos pueden ser diurnos, nocturnos o una combinación de ambos. Las mariposas necesitan el calor del sol para volar y por lo tanto están activas durante el día.

04 ¿Cómo son las alas?                                                                                           de 10

La presencia y estructura de las alas puede ser la mejor indicación de la identidad de un insecto. De hecho, muchos órdenes de insectos reciben el nombre de una característica particular de sus alas. El orden Lepidoptera, por ejemplo, significa “alas escamosas”. Si planea utilizar una llave dicotómica para identificar el insecto, necesitará información sobre las alas para completar la llave.

Aquí hay algunos detalles a considerar:

¿Tiene el insecto alas, y si es así, están bien desarrolladas?
¿Ves uno o dos pares de alas?
¿Las alas delantera y trasera son similares o diferentes?
¿Las alas son duras, peludas, membranosas o están cubiertas de escamas?
¿Ves venas en las alas?
¿Las alas parecen más grandes que el cuerpo o aproximadamente del mismo tamaño que el pecho?
¿Cómo mantiene el insecto sus alas cuando está plegado sobre el cuerpo o en posición vertical sobre el cuerpo?

05 ¿Cómo son las antenas?                                                                       de 10
Las antenas de los insectos vienen en diferentes formas y son un elemento importante a estudiar cuando se trata de identificar un insecto. Si las antenas no son claramente visibles, utiliza un lente de mano para obtener una mejor imagen, o si has tomado una foto, activa la imagen en tu teléfono o computadora. ¿Las antenas parecen fibrosas o tienen forma de palo? ¿Tienen un codo o se doblan? ¿Son plumosos o puntiagudos?
06 ¿Cómo están las piernas?                                                                   de 10

Las patas de un insecto son adaptaciones que le ayudan a moverse, alimentarse y sobrevivir a los depredadores. Los insectos acuáticos a veces tienen patas que parecen timones de barco, y como es de esperar, estas patas están hechas para nadar. Los insectos terrestres como las hormigas pasan la mayor parte de su tiempo caminando y tienen patas diseñadas para un rápido movimiento en el suelo. Mira las patas de un saltamontes. El tercer par está doblado y es mucho más grande que los otros. Estas robustas patas persiguen al saltamontes por el aire y lo mantienen alejado de los depredadores. Algunos insectos son depredadores ellos mismos y tienen patas delanteras diseñadas para atrapar y agarrar insectos más pequeños.

07 ¿Cómo son las partes de la boca?                                                       de 10
El mundo de los insectos es variado, y esta diversidad está bien representada por sus diferentes tipos de boquillas. Hay insectos que comen hojas, algunos que mastican madera, otros que beben jugo o néctar, e incluso algunos que atacan a otros insectos.

¿La boca es para masticar, morder o sólo para beber? Muchas moscas se alimentan de alimentos dulces y tienen una boca esponjosa para recoger líquidos dulces. Las mariposas beben néctar y tienen un tubo enrollado llamado probóscide que se enrosca para entrar en las flores. Los insectos que se alimentan de material vegetal tienen boquillas masticables que se utilizan para descomponer las fibras vegetales. Los insectos depredadores, como las mantillas, también tienen piezas bucales masticables. Algunos insectos, como los gorgojos y los pulgones, se especializan en beber los fluidos de las plantas. Tienen piezas bucales que perforan la planta y luego succionan los fluidos del interior.

Si puedes, usa un lente de mano o una cámara para ver más de cerca las partes de la boca de los insectos.

08 ¿Cómo se ve el abdomen?                                                                    de 10
El abdomen es la tercera región del cuerpo del insecto. Como todos los artrópodos, los insectos tienen un cuerpo segmentado. El número de segmentos abdominales puede variar según el orden de los insectos. El abdomen también puede tener apéndices que proporcionan pistas sobre la identidad del insecto misterioso.

¿El insecto tiene segmentos abdominales? El número de segmentos abdominales varía de seis a once; los lepidópteros, por ejemplo, suelen tener once segmentos. Si son visibles, intente contar los segmentos.

¿El insecto tiene apéndices al final del abdomen? Tu misterioso insecto puede tener una “cola” obvia al final del abdomen o algo que parece un juego de pinzas. Estas estructuras se llaman cerci, que son órganos de contacto que ayudan al insecto a sentir. Las tijeras han modificado el Cerci para que funcione como pinzas. Las colas de los tridentes se llaman así por sus tres Cerci.

¿Cuál es el tamaño y la forma de la barriga del insecto? ¿Es el vientre largo y delgado como el de una efímera? ¿Se ve hinchado en relación con la caja torácica? Algunas claves de identificación utilizan estas características.

09 ¿De qué color es el bicho?                                                                    de 10

Los insectos pueden ser muy coloridos, con marcas claras que son únicas para una especie en particular.

¿Hay colores y patrones en las alas de los insectos? No se puede identificar una mariposa sin conocer los colores y patrones de sus alas. Algunos escarabajos tienen anteojos iridiscentes y otros tienen manchas o rayas. Pero no son sólo las alas de los insectos las que se encuentran en todos los colores del arco iris. Sus cuerpos también pueden tener marcas únicas y coloridas. Las mariposas monarca son conocidas por sus alas anaranjadas y negras, pero mucha gente no nota los puntos blancos en sus cuerpos negros.

¿Hay algún patrón en el cuerpo del insecto? Fíjense en todos los colores y patrones de las alas y el cuerpo de su misterioso insecto. Si hay puntos o rayas, trata de contarlos. Algunas especies imitan los colores de otras para engañar a los depredadores, por lo que sus observaciones deben ser lo más precisas posibles.
10 ¿Cómo se mueve?                                                                                de 10

Es útil observar cómo se mueve su misterioso insecto, ya sea en cautiverio o en la naturaleza.

¿El insecto vuela, salta, camina o se retuerce? Si observas al insecto en vuelo, sabes que es un insecto con alas y puedes descartar al menos cuatro órdenes de insectos (insectos sin alas) de tus sospechas. Algunos insectos, como los saltamontes, prefieren propulsarse con sus patas, pero son capaces de volar si es necesario. Las mantis huyen si no están amenazadas, entonces se van volando. Aunque estas características no proporcionan respuestas definitivas a la identidad de un insecto, aprenderá cómo vive el insecto tomando notas sobre sus modos de movimiento.

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