Herbívoros: Características y categorías

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Los herbívoros son animales que se han adaptado a la autotrofia: organismos que pueden producir su propio alimento a través de la luz, el agua o productos químicos como el dióxido de carbono. Los autótrofos incluyen plantas, algas y algunas bacterias.

Los herbívoros existen en todas las formas y tamaños en el reino animal. Estos incluyen insectos y vertebrados acuáticos y no acuáticos. Pueden ser pequeños, como un saltamontes, o grandes, como un elefante. Muchos herbívoros viven muy cerca de los humanos, como roedores, conejos, vacas, caballos y camellos.

Los herbívoros son parte de una red alimenticia

Una cadena alimenticia describe la relación de alimentación entre diferentes organismos, comenzando con la primera fuente de alimento y terminando con la última. Por ejemplo, si una rata come maíz y un búho come la rata, la cadena alimentaria comienza con una autotrofia (maíz) y termina con un carnívoro (búho). Las cadenas alimenticias pueden variar en el número de eslabones de la cadena para mostrar las relaciones más detalladas entre los organismos.
Los herbívoros son comidos por los carnívoros (animales que comen otros animales) y los omnívoros (animales que comen tanto plantas como animales). Se encuentran en algún lugar en el medio de la cadena alimenticia.

Aunque las cadenas alimentarias son útiles, pueden ser restrictivas porque a veces diferentes animales comen la misma fuente de alimentos. Por ejemplo, un gato también podría comerse la rata del ejemplo anterior. Para describir estas relaciones más complejas, las redes alimentarias pueden utilizarse para describir el vínculo entre varias cadenas alimentarias.

Los herbívoros comen muchos tipos de plantas

Los herbívoros difieren en el tipo de sustancias vegetales que consumen. Algunos herbívoros sólo comen ciertas partes de una planta. Por ejemplo, algunos áfidos sólo comen la savia de una planta en particular. Otros pueden comerse la planta entera.
Los tipos de plantas que los herbívoros comen son muy diferentes. Algunos herbívoros pueden comer muchas plantas diferentes. Por ejemplo, los elefantes pueden comer corteza, fruta y hierba. Otros herbívoros, por otro lado, se concentran sólo en una planta específica.

Los herbívoros pueden clasificarse según las especies de plantas de las que se alimentan. A continuación se enumeran algunas de las clasificaciones más comunes:

Los comedores de granos comen semillas de varias maneras. Algunos insectos aspiran el interior de las semillas, y algunos roedores usan sus dientes delanteros para roer las semillas. Los comedores de granos pueden comer las semillas antes de que sean dispersadas por la planta alrededor del mundo, o pueden buscar ambas especies.
Los herbívoros como las vacas y los caballos se alimentan principalmente de hierba. Tienen un rumen o primer estómago, que contiene una gran cantidad de comida y hace que la comida salga del estómago lentamente. Este proceso es necesario para la hierba, que es rica en fibra y baja en nutrientes. El rumen de los comedores de hierba les permite comer grandes porciones de hierba, pero les dificulta comer ciertas partes de una planta.
Los comedores de hierba como las jirafas se comen las hojas, frutas, ramas y flores de las plantas leñosas. Sus cáscaras son más pequeñas y por lo tanto contienen menos alimento que las de las plantas de pastoreo. También comen mucha comida fácilmente digerible.
Los alimentadores intermedios, como las ovejas, tienen las mismas características que los pastos y los pastores. En general, estos alimentadores pueden comer selectivamente, pero aún así toleran cantidades considerables de fibra en su dieta.
Los frugívoros prefieren la fruta en su dieta. Los frugívoros pueden ser tanto herbívoros como omnívoros, y los herbívoros tienden a comer las partes carnosas de los frutos y las semillas de las plantas.

Los herbívoros tienen dientes anchos y planos

Los herbívoros han desarrollado dientes especialmente diseñados para descomponer las plantas. Sus dientes son a menudo anchos y planos, con grandes superficies que aplastan las paredes celulares que forman las partes fibrosas y resistentes de las plantas. Esto libera nutrientes en las plantas que de otra manera pasarían sin ser digeridos por el cuerpo del animal, y facilita la digestión aumentando la superficie disponible para las enzimas digestivas del animal.

Los herbívoros tienen un sistema digestivo especializado.

Los animales no pueden producir sus propias fuentes de alimento y en su lugar deben consumir otros organismos para obtener la energía que necesitan. Los herbívoros, como todos los vertebrados, carecen de las enzimas necesarias para descomponer la celulosa, el principal componente de las plantas, lo que les impide acceder a muchos de los nutrientes que necesitan.

El sistema digestivo de los mamíferos herbívoros debe evolucionar para contener las bacterias que descomponen la celulosa. Muchos mamíferos herbívoros digieren las plantas de dos maneras: fermentando el fruto antes o después.

En la fermentación de la pata delantera, las bacterias procesan y descomponen el alimento antes de que sea digerido por el “estómago real” del animal. Los animales que utilizan la fermentación de las patas delanteras tienen estómagos multicámaras, que separan las bacterias de la parte del estómago que secreta el ácido y prolongan la digestión, dando a las bacterias el tiempo suficiente para procesar el alimento. Para ayudar a la digestión, el animal puede vomitar, masticar y tragar la comida de nuevo. Estos herbívoros son clasificados como rumiantes, después de la palabra latina “ruminare”. Los animales que usan la fermentación de alimento frontal son las vacas, los canguros y los perezosos.

En el caso de la fermentación posterior, las bacterias procesan el alimento y lo descomponen en la última parte del intestino después de la digestión. Los animales no vomitan la comida para ayudar a la digestión. Caballos, cebras y elefantes son algunos de los animales que utilizan la retrofermentación.

La fermentación pre-cardíaca es muy efectiva porque permite extraer muchos nutrientes del alimento. La fermentación intestinal posterior es un proceso más rápido pero mucho menos eficiente, por lo que los animales que utilizan la fermentación intestinal posterior tienen que absorber grandes cantidades de comida en un tiempo más corto.

Cabe señalar que no todos los herbívoros procesan la alimentación utilizando la fermentación intestinal hacia adelante y hacia atrás. Algunos herbívoros, como los diferentes tipos de saltamontes, tienen la enzima necesaria para descomponer la celulosa sin la ayuda de bacterias.

Puntos importantes a recordar

Los herbívoros son animales que se han adaptado a las plantas y a otros organismos autótrofos, organismos que pueden producir su propio alimento, por ejemplo, a través de la luz, el agua o sustancias químicas como el dióxido de carbono.
Las relaciones alimentarias entre los herbívoros pueden describirse mediante cadenas alimentarias, o mediante cadenas alimentarias que se vinculan entre sí para formar una red alimentaria más compleja.
Hay muchas especies de animales herbívoros. Los herbívoros pueden clasificarse en diferentes categorías dependiendo de los alimentos que consumen principalmente como alimento.
Los herbívoros han desarrollado muchas características que les permiten comer plantas, incluyendo dientes grandes y planos y un sistema digestivo especializado.

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