Historia de los primeros relojes

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Sólo recientemente, al menos en términos de la historia humana, la gente ha sentido la necesidad de saber la hora del día. Las grandes civilizaciones de Oriente Medio y África del Norte comenzaron a fabricar relojes hace unos 5.000 o 6.000 años. Con la burocracia y las religiones oficiales que la acompañaban, estas culturas encontraron la necesidad de organizar su tiempo de manera más eficiente.

 

Los elementos de un reloj

Todos los relojes deben tener dos componentes básicos: Deben tener un proceso o acción regular, constante o repetitiva para delimitar períodos de tiempo iguales. Los primeros ejemplos de estos procesos son el movimiento del sol en el cielo, las velas marcadas con escalones, las lámparas de aceite con recipientes marcados, los vasos de arena o “relojes de arena”, y en el Oriente pequeños laberintos de piedra o metal llenos de incienso que ardían a cierta velocidad.

Los relojes también deben tener un medio de seguir los pasos del tiempo y mostrar el resultado.

La historia del cronometraje es la historia de la búsqueda de acciones o procesos cada vez más coherentes para regular la velocidad de un reloj.

Obeliscos

Los egipcios fueron de los primeros en dividir formalmente sus días en franjas horarias. Los obeliscos – delgados, cónicos, monumentos de cuatro lados – ya fueron construidos en el 3500 AC. Sus sombras móviles formaban una especie de reloj de sol que permitía a los ciudadanos dividir el día en dos partes indicando la hora del mediodía. También indicaban los días más largos y más cortos del año, cuando la sombra del mediodía indicaba el día más corto o más largo del año. Más tarde, se colocaron marcadores alrededor de la base del monumento para indicar otras divisiones del tiempo.

Otros relojes de sol

Otro reloj egipcio o reloj de sol se usó alrededor del 1500 AC para medir el curso de las “horas”. Este dispositivo dividía un día soleado en 10 partes, más dos “horas de crepúsculo” por la mañana y por la tarde. Por la mañana, cuando la larga vara que llevaba cinco marcas a diferentes distancias entre sí estaba alineada al este y al oeste, un travesaño levantado en el extremo este proyectaba una sombra móvil sobre las marcas. Al mediodía, el instrumento se giró en dirección opuesta para medir las “horas” de la tarde.

El Merkhet, el instrumento astronómico más antiguo conocido, es un desarrollo egipcio que data del 600 a.C. aproximadamente. Se usaron dos Merkhets para crear una línea norte-sur alineándola con la Estrella Polar. Podrían utilizarse para delinear las horas de la noche detectando cuándo otras estrellas cruzan el meridiano.

En la búsqueda de una mayor precisión a lo largo del año, los relojes de sol han evolucionado de placas planas horizontales o verticales a formas más elaboradas. Una versión era la esfera hemisférica, una depresión en forma de cuenco cortada de un bloque de piedra que llevaba un gnomon o mano vertical central y que estaba inscrita con una serie de líneas horarias. El semicírculo, que se cree que fue inventado alrededor del año 300 A.C., eliminó la mitad inutilizable del hemisferio para dar la impresión de una media concha cortada del borde de un bloque cuadrado. Alrededor del año 30 A.C., el arquitecto romano Marco Vitruvio fue capaz de describir 13 estilos diferentes de relojes de sol utilizados en Grecia, Asia Menor e Italia.

Relojes de agua

Los relojes de agua fueron de los primeros relojes que no dependían de la observación de los cuerpos celestes. Uno de los más antiguos fue encontrado en la tumba de Amenhotep I, que fue enterrado alrededor del 1500 AC. Más tarde, los griegos, que comenzaron a utilizar clepsias o “ladrones de agua” alrededor del año 325 a.C., las describieron como vasijas de piedra con lados inclinados, en las que el agua fluía a una velocidad casi constante a través de un pequeño agujero cerca del fondo.

Otras clepsias eran vasos cilíndricos o en forma de cuenco, diseñados para llenarse lentamente con el agua entrando a una velocidad constante. Las marcas en las superficies interiores medían el número de “horas” cuando el nivel del agua las alcanzaba. Estos relojes se utilizaban para determinar las horas de la noche, pero también podían utilizarse durante el día. Otra versión consistía en un bol de metal con un agujero en el fondo. El tazón se llenó y se hundió durante un período de tiempo cuando se colocó en un recipiente de agua. Todavía se utilizan en el norte de África en el siglo XXI.

Relojes de agua mecanizados más elaborados e impresionantes fueron desarrollados entre el 100 A.C. y el 500 D.C. por los relojeros y astrónomos griegos y romanos. Esta complejidad adicional tenía por objeto hacer el flujo más constante regulando la presión del agua y mostrar el paso del tiempo de manera más elegante. Algunos relojes de agua sonaron campanas y gongs. Otros abrieron puertas y ventanas para mostrar pequeñas figuras de personas o manos en movimiento, esferas y modelos astrológicos del universo.

El flujo de agua es muy difícil de controlar con precisión, por lo que un reloj basado en este flujo nunca podría alcanzar una precisión excelente. Naturalmente, la gente se ha visto obligada a adoptar otros enfoques.

Relojes mecanizados

Un astrónomo griego, Andronikos, supervisó la construcción de la torre de viento en Atenas en el siglo I a.C. Esta estructura octogonal mostraba tanto relojes de sol como indicadores mecánicos de horas. Tenía una clepsidra mecánica de 24 horas e indicadores para los ocho vientos de los que la torre toma su nombre. Indicaba las estaciones, así como las fechas y períodos astrológicos. Los romanos también desarrollaron la clepsidra mecánica, pero su complejidad trajo pocas mejoras con respecto a los métodos más simples para determinar el paso del tiempo.

En el Lejano Oriente, la relojería astronómica/astrológica mecanizada se desarrolló desde el 200 al 1300 d.C. La clepsidra china del siglo III operaba varios mecanismos que ilustraban los fenómenos astronómicos.

Una de las torres de reloj más elaboradas fue construida en 1088 d.C. por Su Sung y sus colegas. El mecanismo de Su Sung incluía un escape de agua, que fue inventado alrededor del año 725 d.C. La torre del reloj de Su Sung, de más de 30 pies de altura, tenía una esfera armilar de bronce motorizada para las observaciones, un globo celeste autogiratorio y cinco paneles frontales con puertas que permitían ver a los hombres cambiantes haciendo sonar campanas o gongs. Contenía signos que indicaban la hora del día u otros momentos especiales del día.

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