La historia de las radiografías

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Todas las ondas de luz y de radio pertenecen al espectro electromagnético y se consideran todos como diferentes tipos de ondas electromagnéticas, tales como

  • Microondas y bandas infrarrojas, cuyas ondas son más largas que las de la luz visible (entre el radio y el visible).
  • UV, EUV, rayos X y rayos g de longitud de onda más corta (rayos gamma).

La naturaleza electromagnética de los rayos X se hizo evidente cuando se descubrió que los cristales doblan sus caminos de la misma manera que las rejillas doblan la luz visible: las filas ordenadas de átomos en el cristal actúan como las ranuras de una rejilla.

Los rayos X médicos

Los rayos X son capaces de penetrar un cierto grosor de material. Los rayos X médicos se producen causando una parada repentina del flujo de electrones rápidos en una placa de metal. Se cree que los rayos X emitidos por el sol o las estrellas también provienen de electrones rápidos.

Las imágenes producidas por los rayos X se deben a las diferentes tasas de absorción de los diferentes tejidos. El calcio de los huesos absorbe los rayos X con mayor fuerza, de modo que los huesos aparecen blancos en una película de la imagen de rayos X, llamada radiografía. La grasa y otros tejidos blandos se absorben menos y aparecen grises. El aire es el que menos absorbe, así que los pulmones aparecen negros en una radiografía.

Wilhelm Conrad Röntgen toma la primera radiografía.

El 8 de noviembre de 1895, Wilhelm Conrad Röntgen (por casualidad) descubrió una imagen que fue abandonada por su generador de rayos catódicos y que se proyectó mucho más allá del posible alcance de los rayos catódicos (hoy conocido como rayo de electrones). Estudios posteriores mostraron que los rayos se generaron en el punto de contacto de la TRC dentro del tubo de vacío, no fueron desviados por los campos magnéticos y penetraron en muchos tipos de material.

Una semana después de su descubrimiento, Rontgen tomó una radiografía de la mano de su esposa, en la que se veían claramente su anillo de bodas y sus huesos. La foto electrificó al público y despertó un gran interés científico en el nuevo foro de radiación. Rontgen llamó a esta nueva forma de radiación (X significa “desconocido”). De ahí el término rayos X (también conocido como rayos X, aunque este término es inusual fuera de Alemania).
William Coolidge y el tubo de rayos X

William Coolidge inventó el tubo de rayos X, comúnmente conocido como el tubo Coolidge. Su invento revolucionó la generación de los rayos X y es el modelo en el que se basan todos los tubos de rayos X para aplicaciones médicas.

Coolidge inventa el tungsteno dúctil

Un gran avance en el uso del tungsteno fue hecho por W. D. Coolidge en 1903. Coolidge logró producir un alambre de tungsteno dúctil dopando el óxido de tungsteno antes de la reducción. El polvo metálico resultante fue prensado, sinterizado y forjado en finas varillas. Se extrajo un alambre muy fino de estas barras. Este fue el comienzo de la metalurgia del polvo de tungsteno, que contribuyó significativamente al rápido desarrollo de la industria de las lámparas.

Los rayos X y el desarrollo del escáner

La tomografía computarizada o TAC utiliza rayos X para crear imágenes del cuerpo. Sin embargo, una radiografía y una tomografía computarizada muestran diferentes tipos de información. Una radiografía es una imagen bidimensional y una tomografía es tridimensional. Tomando imágenes y examinando varias rebanadas del cuerpo en tres dimensiones (como las rebanadas de pan), un médico podía no sólo saber si un tumor está presente, sino también aproximadamente a qué profundidad se encuentra dentro del cuerpo. Estas rebanadas están separadas por no menos de 3 a 5 mm. El nuevo escáner espiral (también helicoidal) toma imágenes continuas del cuerpo en movimiento espiral, por lo que no hay lagunas en las imágenes recogidas.

Un escáner puede ser tridimensional, porque la información sobre la cantidad de rayos X que pasan a través de un cuerpo no sólo se recoge en un trozo de película plana, sino en una computadora. Los datos de un escáner pueden ser enriquecidos por la computadora, haciéndolo más sensible que una simple radiografía.

Robert Ledley es el inventor del escáner y el 25 de noviembre de 1975 obtuvo la patente nº 3 922 552 para los “sistemas de diagnóstico por rayos X”, también conocidos como escáner.

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