¿Quién inventó el palillo?

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El palillo es uno de los pocos inventos que caracterizan al hombre moderno…

Gracias al modesto palillo, la higiene oral después de las comidas se ha convertido en un ritual. Con una precisión similar a la de una aguja, hace que la eliminación de los restos de comida excesiva, como este trozo de pollo molido, sea una tarea completamente satisfactoria. Entonces, ¿a quién tenemos que agradecer por eso?

Orígenes del bricolaje

El palillo es uno de los pocos inventos en uso hoy en día que se hicieron antes de la llegada del hombre moderno. La evidencia fósil de cráneos antiguos, por ejemplo, sugiere que los primeros Neandertales usaban herramientas para recoger sus dientes. Los científicos también han encontrado impresiones dentales entre los aborígenes australianos, los nativos americanos prehistóricos y los primeros egipcios, que indican que la extracción de dientes tuvo lugar en restos humanos.

La práctica de arrancar dientes no era inusual, incluso entre las primeras civilizaciones. Los mesopotámicos usaban instrumentos para mantener los espacios de los dientes despejados. También se excavaron artefactos como palillos de dientes de plata, bronce y otros metales preciosos que datan de la antigüedad. En la Edad Media, llevar un palillo de oro o plata en un estuche de lujo se convirtió en una manera de que los privilegiados europeos se distinguieran de la gente común.

El palillo no siempre fue la pieza de madera barata, producida en masa y desechable que conocemos hoy en día. La Reina Isabel recibió una vez seis palillos de oro como regalo y los exhibió a menudo. Incluso hay un retrato anónimo de ella como una anciana que lleva varias cadenas alrededor de su cuello con un palillo o caja de oro colgando de él.

Mientras tanto, los que no podían permitirse este lujo recurrieron a formas más creativas de diseñar sus propios palillos. Los romanos habían desarrollado un método particularmente ingenioso para dibujar las plumas de los pájaros, cortar la pluma y afilar la punta. Esta técnica fue transmitida a las futuras generaciones en Europa y eventualmente transferida al nuevo mundo. En América, los nativos americanos tallaban palillos de dientes en los huesos de los ciervos. Y en el norte, los esquimales usaban bigotes de morsa.

Casualmente, la cornamenta se consideraba generalmente inadecuada para eliminar los restos de comida atrapados. Las ramas de los árboles no eran adecuadas porque se desgastaban cuando estaban mojadas y tenían tendencia a astillarse, lo cual era problemático. Una excepción es el árbol de lentisco del sur de Europa, donde los romanos fueron los primeros en aprovechar el agradable aroma y las propiedades blanqueadoras de la planta.

Un palillo para las masas

Con la ubicuidad de las herramientas de palillos en todo el mundo, era sólo cuestión de tiempo antes de que se construyera una industria en torno a ellas. Con la aparición de pequeñas empresas especializadas en la producción de palillos, la demanda de palillos también aumentó. Un empresario americano llamado Charles Forster.

La producción masiva de palillos de dientes se remonta al valle del río Mondego en Portugal. Fue allí, en el pequeño municipio de Coimbra, donde las monjas del convento de Mos-teiro de Lorvão, que data del siglo XVI, comenzaron a fabricar palillos como utensilios desechables para recoger dulces pegajosos que dejaban residuos en los dedos y dientes. Finalmente, los habitantes retomaron la tradición y usaron sólo la mejor madera de naranja y una navaja para trabajar los palillos a mano.

Con el tiempo, la región se ganó la reputación de ser la capital mundial de la industria de los palillos, donde se fabricaban los mejores palillos. Pronto llegaron pedidos de toda Europa y se hicieron entregas en el extranjero, hasta América. Los portugueses eran particularmente famosos por un tipo especial de diente de cóctel llamado “palitos especiales”, que se caracteriza por sus involutas esculpidas y sus tallos ondulados. En los Estados Unidos, algunos vendedores intentan imitar la estética noble y festiva con palillos de dientes cubiertos con celofán de colores.

Los palillos de dientes en América

El empresario estadounidense Charles Forster quedó particularmente impresionado por la alta calidad de los palillos de dientes en América del Sur. Mientras trabajaba en Brasil, notó que los habitantes tenían a menudo dientes impecables y lo atribuyó al uso de palillos de dientes importados de Portugal. Inspirado por la máquina de hacer zapatos de su colega americano Benjamin Franklin Sturtevant, Forster comenzó a construir algo similar que sería capaz de producir en masa millones de palillos de dientes cada día.

Aunque finalmente pudo desarrollar el producto, los americanos simplemente no estaban interesados. Parte del problema era que los americanos ya estaban acostumbrados a tallar sus propios palillos de dientes y a gastar dinero en algo que pudiera ser fácilmente fabricado, lo cual no tenía mucho sentido en ese momento. Para que haya alguna esperanza de demanda, tendría que haber un profundo cambio en los hábitos y actitudes arraigadas.

Resulta que Forster estaba tan loco como para asumir un desafío aparentemente insuperable. Algunas de las inusuales tácticas de marketing que usó incluyeron contratar a estudiantes para que fingieran ser clientes de la tienda en busca de palillos de dientes e instruir a los estudiantes de Harvard para que los pidieran cuando comieran fuera. Pronto, muchos restaurantes locales pusieron palillos de dientes a disposición de los clientes que de alguna manera se habían acostumbrado a alcanzarlos cuando estaban a punto de salir.

Aunque fue Forster quien casi por sí solo creó un mercado creciente de palillos de madera producidos en masa en ese momento, algunos otros se involucraron en el juego. En 1869, Alphons Krizek de Filadelfia obtuvo una patente para un “palillo mejorado”, que tenía un extremo en forma de gancho con un mecanismo en forma de cuchara para limpiar dientes huecos y sensibles. Otras “mejoras” incluían una carcasa para un palillo de dientes retráctil y una capa perfumada para refrescar el aliento.

Hacia finales del siglo XIX, se produjeron miles de millones de palillos de dientes cada año. Para 1887, había hasta cinco mil millones de palillos de dientes, más de la mitad de ellos para Forster. Y para finales de siglo, ya había una fábrica en Maine que fabricaba tantos.

 

Los palillos de dientes no son sólo para recoger…

Con la ubicuidad comercial de los palillos de madera desechables, el concepto del palillo como símbolo de estatus que persistió hasta bien entrado el siglo XIX se fue desvaneciendo lentamente. Los palillos de dientes de plata y oro, antes inmensamente populares entre las elites más ricas de la sociedad, se donaban cada vez más como regalos en las recaudaciones de fondos.

Sin embargo, esto no significa que la utilidad de un palillo se limite simplemente a la higiene oral. Por ejemplo, la mayoría de las personas están familiarizadas con el uso de palillos de dientes en instituciones sociales donde el agua y otros alimentos se sirven con los dedos. Pero también han demostrado que pueden clavar sándwiches de delicatessen sobrecargados, quitar la suciedad de debajo de las uñas e incluso abrir cerraduras.

Aunque el palillo estándar de hoy es esencialmente el mismo que Forster desarrolló hace más de un siglo, los empresarios siguen tratando de mejorar su funcionalidad básica. Uno de los primeros intentos de Forster y otros para hacerlos más atractivos fue la introducción de palillos de dientes con sabor. Los sabores más populares eran canela, gaulteria y sasafrás. Durante un tiempo, incluso hubo sabores de licor como el escocés y el borbón.

Los inventores también probaron otros revestimientos, como impregnar las varillas con zinc como desinfectante. Otro enfoque terapéutico era combinar un palillo de dientes con un masajeador de encías. Otros han tratado de cambiar la forma haciendo un cuadrado central para evitar que ruede al caer, mientras que otros, más recientes, afirman que mejoran la limpieza añadiendo cerdas similares a las de los cepillos de la cabeza.

Si bien estos esfuerzos por construir un mejor palillo pueden tener algunas ventajas, hay algo en la modesta simplicidad del palillo que lo hace tan fácil que los usuarios no quieren desviarse de él. Un artículo desechable barato con un diseño simple que logre el propósito deseado es realmente todo lo que se puede pedir – ni como consumidor ni como fabricante.

 

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