¿Quién inventó la máquina de hacer nieve?

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Por definición, la nieve es “partículas de hielo cristalizado que tienen la integridad física y la fuerza para mantener su forma”. Normalmente, es creado por la Madre Naturaleza, pero cuando la Madre Naturaleza no lo proporciona y las estaciones de esquí comerciales o los cineastas necesitan nieve, el equipo para hacer nieve interviene.

La primera nieve hecha a máquina

La nieve artificial comenzó como un accidente. En el decenio de 1940, un laboratorio criogénico canadiense estudió los efectos de la helada en la entrada de un motor a reacción. Bajo la supervisión del Dr. Ray Ringer, los investigadores rociaron agua en el aire en un túnel de viento poco antes de la entrada del motor y trataron de reproducir las condiciones naturales. Aunque no crearon hielo de escarcha, sí produjeron nieve. Tuvieron que apagar repetidamente el motor y el ventilador para despejarlo.

Los intentos de comercializar un sistema de fabricación de nieve comenzaron con Wayne Pierce, que se dedicó a la fabricación de esquís en la década de 1940 con sus socios Art Hunt y Dave Richey. Juntos fundaron la Tey Manufacturing Company en Milford, Connecticut, en 1947 y vendieron un nuevo modelo de esquí. Pero en 1949, la Madre Naturaleza se volvió tacaña y la compañía fue golpeada duramente por una caída en las ventas de esquís debido a un invierno seco y sin nieve.

Wayne Pierce encontró una solución el 14 de marzo de 1950. “Sé hacer nieve”, anunció cuando llegó al trabajo esa mañana de marzo. Se le ocurrió la idea de que si se podían soplar gotas de agua en el aire helado, el agua se convertiría en cristales hexagonales congelados o copos de nieve. Usando un compresor de pintura, una boquilla y una manguera de jardín, Pierce y sus socios crearon una máquina que produce nieve.

La empresa obtuvo una patente para un proceso básico en 1954 e instaló algunos de sus equipos de fabricación de nieve, pero no llevó muy lejos su negocio de fabricación de nieve. Tal vez estaban más interesados en los esquíes que en algo para esquiar. Los tres socios vendieron su compañía y los derechos de la patente del sistema de fabricación de nieve a la Corporación Emhart en 1956.

Fueron Joe y Phil Tropeano, propietarios de la Larchmont Irrigation Company en Boston, quienes compraron la patente de Tey y comenzaron a fabricar y desarrollar su propio sistema de fabricación de nieve basado en el diseño de Pierce. Y cuando la idea de hacer nieve comenzó a arraigar, Larchmont y los hermanos Tropeano comenzaron a demandar a otros fabricantes de equipos para hacer nieve. La patente de Tey fue impugnada ante los tribunales y anulada sobre la base de que la investigación canadiense bajo la dirección del Dr. Ray Ringer había precedido a la patente concedida a Wayne Pierce.

Un aluvión de patentes

En 1958, Alden Hanson registró una patente para un nuevo tipo de sistema de fabricación de nieve, llamado “ventilador de nieve”. La primera patente de Tey fue para una máquina de aire comprimido y agua y tenía inconvenientes como el ruido y el consumo de energía. Además, las mangueras a veces se congelaban y no era raro que se soltaran. Hanson diseñó un sistema de fabricación de nieve con un ventilador, agua en partículas y el uso opcional de un agente nucleante como las partículas de suciedad. Obtuvo una patente para su máquina en 1961 y ahora es considerado el modelo pionero de todas las máquinas de nieve asistidas por ventilador.

En 1969, un trío de inventores de los Laboratorios Lamont de la Universidad de Columbia, Erikson, Wollin y Zaunier, presentaron una patente para otro sistema de fabricación de nieve. La llamada patente Wollin era para una cuchilla de soplador rotativo especialmente desarrollada que se exponía al agua desde la parte trasera de manera que el agua se atomizaba mecánicamente y salía por la parte delantera. Cuando el agua se congeló, se convirtió en nieve.

Los inventores fundaron entonces Snow Machines International, el fabricante del sistema de fabricación de nieve basado en esta patente de Wollin. Inmediatamente firmaron acuerdos de licencia con el titular de la patente de Hanson para evitar un conflicto de infracción con esa patente. Como parte del acuerdo de licencia, SMI fue revisado por un representante de Hanson.

En 1974, se presentó una patente para el Snowmaker Boyne, un túnel de viento canalizado que aísla el nucleador fuera y lejos de las boquillas de agua a granel. Las boquillas se colocaron por encima de la línea central y en el borde inferior del canal. SMI era el fabricante con licencia de la Boyne Snowmaker.

En 1978, Bill Riskey y Jim VanderKelen registraron una patente para una máquina que se conocería como el “Nucleador del Lago Michigan”. Rodearon el nucleador existente con una camisa de agua. El Núcleo del Lago Michigan no tenía los problemas de escarcha que a veces plagaban las antiguas armas de abanico. VanderKelen recibió una patente en 1992 para su Silent Storm Snowmaker, un ventilador multietapa con un nuevo tipo de pala de hélice.

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