Reciclaje de plásticos: ¿Estamos haciendo lo suficiente?

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La primera planta de reciclaje de plásticos americana se abrió en 1972 en Conshohocken, Pennsylvania. Tomó varios años y un esfuerzo concertado para que el ciudadano medio se habituara al reciclaje, pero lo aceptaron y lo hicieron en un número cada vez mayor, pero ¿es suficiente?

El reciclaje no es una idea nueva

El reciclaje de plásticos puede haber sido propuesto a mediados del siglo XX, cuando la Madre Tierra y la contracultura hippie fueron revolucionadas – pero la idea no era nueva en ese momento. El concepto de reutilización y reciclaje de productos es tan antiguo como el concepto de lugares contaminados.

Durante miles de años, los productos para el hogar se hicieron con la idea de que si se rompían, podían ser reparados, no simplemente reemplazados. Ya en 1031, el papel se reciclaba en Japón. Un poco más cerca de la historia actual, las plantas de reciclaje de latas de aluminio se abrieron en Chicago y Cleveland en 1904. Durante la Segunda Guerra Mundial, el gobierno de EE.UU. pidió al público que reciclara y reutilizara los productos, una lista que incluía neumáticos, acero e incluso nylon. Antes de que aparecieran los envases desechables de hoy, los productores de leche entregaban la leche y la nata a los hogares en botellas de vidrio, que se recogían cuando estaban vacías. Luego se limpiaron, esterilizaron y rellenaron para comenzar el ciclo de nuevo.

Sin embargo, no fue hasta el decenio de 1960 que la empresa comenzó a tomar medidas contra las cantidades cada vez mayores de desechos generados por los envases de plástico desechables no biodegradables que se imponían a los consumidores en nombre de la conveniencia.

El proceso de reciclaje del plástico

El reciclado de plásticos difiere de los procesos de fabricación de vidrio o metal debido al mayor número de pasos y al uso de colorantes, rellenos y otros aditivos utilizados en los nuevos plásticos (resina producida directamente a partir de una materia prima petroquímica o bioquímica).

El proceso comienza clasificando los diferentes artículos según su contenido de resina. Hay siete símbolos diferentes de reciclaje de plástico, que están marcados en el fondo de los contenedores de plástico. En las plantas de reciclaje, los plásticos se clasifican según estos símbolos (y a veces también según el color del plástico). Después de la clasificación, los plásticos se trituran en pequeños trozos y jirones y luego se limpian para eliminar residuos como etiquetas de papel, residuos de contenido, suciedad, polvo y otros contaminantes.

Después de limpiarlo, el plástico se funde y se prensa en pequeños gránulos llamados “nurdles”, que pueden ser reutilizados y transformados en productos nuevos y completamente diferentes. (El plástico reciclado casi nunca se utiliza para hacer un objeto de plástico que sea igual o idéntico a su forma original).
Algunos hechos: Plásticos frecuentemente reciclados

Politereftalato de etileno (PET, PETE): conocido por su claridad, fuerza, resistencia y como una barrera efectiva contra los gases y la humedad. Se utiliza ampliamente en el llenado de refrescos, agua y aderezos para ensaladas, y tarros de mantequilla de maní.
Polietileno de alta densidad (HDPE): Conocido por su rigidez, fuerza, dureza, resistencia a la humedad y permeabilidad al gas. El HDPE se utiliza ampliamente para embotellar leche, jugo y agua, así como para bolsas de basura y bolsas de venta al por menor.
Cloruro de polivinilo (PVC): conocido por su versatilidad, claridad, flexibilidad, fuerza y resistencia. El PVC se utiliza ampliamente para botellas de jugo, películas plásticas y tubos de PVC.
Polietileno de baja densidad (PEBD): conocido por su facilidad de procesamiento, resistencia, dureza, flexibilidad, facilidad de sellado y como una eficaz barrera contra la humedad. Se utiliza ampliamente para bolsas de alimentos congelados, botellas de congelador y tapas de contenedores flexibles.

¿Funciona el reciclaje de plásticos?

En resumen, sí y no. El proceso de reciclaje de plásticos es imperfecto. Algunos de los tintes utilizados en la fabricación de productos plásticos pueden estar contaminados, lo que puede dar lugar a la eliminación de lotes enteros de materiales potencialmente reciclados. Otro problema es que la producción de plástico reciclado no reduce la necesidad de plástico nuevo. Sin embargo, debido a su uso en la fabricación de compuestos de madera y muchos otros productos, el consumo de otros recursos naturales, como la madera, puede reducirse y se reduce efectivamente mediante el reciclado de los plásticos.

Si bien es cierto que un gran porcentaje de la población sigue negándose a reciclar (el número real de plásticos devueltos para su reutilización es sólo un 10% de lo que los consumidores compran nuevo), hay muchos artículos de plástico -como las pajitas para beber y los juguetes infantiles- que no se consideran en absoluto reciclables.

Además, en los últimos años, abrumadas por el volumen y el aumento de los costos, muchas comunidades han dejado de ofrecer opciones de reciclaje o han introducido restricciones adicionales (lavado y secado de los contenedores y prohibición de ciertos grados de plástico) en los artículos que podrían haberse reciclado en el pasado.

Más allá del reciclaje

El reciclaje de plásticos ha avanzado mucho desde su inicio y sigue avanzando en la reducción de la cantidad de residuos en nuestros vertederos. Aunque es poco probable que los envases desechables desaparezcan por completo, los consumidores tienen otras opciones a su disposición, como los envases biodegradables de celulosa, la película plástica y las bolsas de la compra, así como soluciones de silicona reutilizable para el almacenamiento de alimentos.

En algunos lugares, los consumidores que buscan reducir la cantidad de plástico en sus vidas miran al pasado para inspirar el futuro. Los productores de leche -y las mujeres- están regresando, entregando no sólo leche en botellas de vidrio reciclables, sino también frutas y verduras orgánicas, así como quesos y pasteles artesanales. Sólo se puede esperar que, a largo plazo, los beneficios de la actual “sociedad de usar y tirar” superen con el tiempo los beneficios que son realmente buenos para el planeta.

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